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为什么在COVID-19大流行期间我们需要反托拉斯执法

编者注:

比尔·贝尔(Bill Baer)从2013年至2016年担任美国司法部反托拉斯司助理检察长,并于1995年至1999年担任联邦贸易委员会竞争局局长。

在这些不确定和令人不安的时代,反托拉斯执法人员必须保持警惕。考虑一下价格欺诈,定价,集中市场中的合并以及单方面行使垄断权力对消费者的影响。我们依靠公司之间的竞争(无论是在好时还是坏时),以具有竞争力的价格为我们提供优质的产品和服务。美国消费者仍然有权享受竞争带来的好处,尤其是在重大健康和经济危机期间。在我们开始漫长的复苏之路时,应由联邦和州执法人员来应对。

需要做什么?在短期内,司法部和联邦贸易委员会需要促进制造商,分销商和零售商之间的合法合作,以确保重要的产品和服务(如口罩和呼吸器)及时进入市场。值得赞扬的是,这两个机构正试图做到这一点。 3月下旬,两个机构联合 宣布加快审查程序 以及在COVID-19大流行期间致力于保护美国人的健康和安全的企业的绿色照明合作。诚如其言,十天后,司法部正式告知某些医疗用品分销商 不会妨碍 与FEMA共同努力,加快个人防护设备的采购,生产和交付。

但是在正确的时间摆脱障碍只是优先事项。反托拉斯执法者必须警惕公司在危机时期限制竞争的努力。诱惑就在那里。我们这些多年来从事调查和起诉定价和操纵价格的人都深知,面对因需求减少而引发的价格下跌,对卡特尔市场进行卡特尔化的愿望最为强烈。尽管通常在经济困难时期将其合理化为“不提高价格,只是稳定价格”,或“只是保护我们的利润,而不是提高价格”,但限制竞争的公司之间的协议本质上是非法的,使公司及其高管受到刑事起诉。无论我们处于经济周期的何处,消费者都应从市场竞争中受益。

作弊的诱惑不仅限于传统的实体店。在奥巴马政府的司法部期间,我们发现了一个方案,该方案涉及亚马逊商城上两名在线海报艺术卖家。由于价格竞争,利润率下降后,两家公司的高管聚在一起,编写了一种算法,当消费者搜索海报艺术品时,它们对在线产品进行相同的定价。结果是 公司和个人刑事指控.

随着经济努力恢复其立足点,反托拉斯执法人员将需要警惕并购活动。我们突然但必要的关闭已使各种规模的企业面临永久关闭的风险。经济学家认为小型企业特别脆弱,而《 CARES法》才刚刚开始解决这个问题。决策者必须继续提供财政支持和其他激励措施,以保持中小企业的生存。但实际上,并非所有企业都可以重新启动并运营。这意味着许多市场将变得更加集中。从农业和零售到制造业和旅游业,我们将在所有部门看到它。竞争者越少,意味着竞争越少,对于某些卖方和某些买方而言,市场支配力更大,并且默认价格协调的风险更大。最终,消费者将支付更多。

和竞争对手将要合并。在美国和世界经济正努力从先前的衰退中重回正轨时,我们已经看到了这一点。公司将横向和纵向合并视为提高股东价值的最快方法。这就是严格执行合并的关键所在,因为不应以牺牲美国消费者为代价来优先考虑股东价值。难以想象的情况是,航空公司或游轮公司,超级市场和药店连锁店,农业生产商和加工商以及无线提供商会争辩说,这些行业中一家或多家公司的劣势需要合并和快速合并批准。在不集中的市场中,这可能是正确的结果,但在参与者很少的市场中,这对美国消费者而言可能是错误的举动,对创新,质量和价格造成长期不利影响。

反托拉斯法中有一个例外,允许竞争者在有限的情况下收购“失败的公司”。潜在买家必须证明,它实际上是唯一愿意为陷入困境的公司支付任何有意义的价格的公司。这种情况很少发生。集中市场中的竞争者可能愿意支付 莫斯 t为公司。但是,如果这是一个“市场势力溢价”,但前提是相信买方将能够向消费者提高价格并以我们承担的费用收回其购置成本,则不应允许合并。

在未来的几天,几个月和几年里,我们面临着不确定的经济复苏之路。我们今天和明天做出的公共政策选择将与我们长期合作。从长远来看,我们需要确保为恢复正常所采取的措施不会不可逆转地改变市场并剥夺消费者的竞争能力。我们的反托拉斯执法者-经济上的警察-要做的工作很大。