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本·伯南克

为什么利率这么低?

如今,短期和长期的全球利率都异常低。美国政府可以以1.9%的利率借贷十年,也可以以2.5%的利率借贷三十年。其他工业国家的利率甚至更低:例如,十年期政府债券的收益率现在在德国约为0.2%,在日本为0.3%,在英国为1.6%。在瑞士,十年期国债收益率目前略为负数,这意味着放款人必须向瑞士政府付款才能持有资金!企业和家庭支付的利率相对较高,主要是由于信用风险,但从历史角度来看仍然很低。

低利率不是短期的畸变,而是长期趋势的一部分。如下图所示,美国的十年期政府债券收益率在1960年代相对较低,在1981年升至15%以上的峰值,此后一直在下降。如图所示,通货膨胀的上升和下降部分解释了这种模式。在所有其他条件相同的情况下,当通货膨胀率高时,投资者要求更高的收益率,以补偿他们期望偿还的美元购买力的下降。但是如今,通货膨胀保护债券的收益率也很低。目前,美国政府五年的实际或经通货膨胀调整后的贷款回报率约为 减去 0.1%。


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为什么利率这么低?他们会保持低位吗?低利率对经济有何影响?

如果您在街上问这个人:“为什么利率这么低?”,他或她可能会回答说美联储将利率保持在低水平。这仅在非常狭义的意义上是正确的。美联储当然会设定基准名义短期利率。如上图所示,从长远来看,美联储的政策还是通胀和通胀预期的主要决定因素,通胀趋势会影响利率。但是对经济最重要的是实际利率或经通胀调整后的利率(市场利率或名义利率减去通胀率)。例如,实际利率与资本投资决策最相关。美联储影响实际收益率(特别是长期实际收益率)的能力是短暂的且有限的。除短期外,实际利率取决于广泛的经济因素,包括经济增长的前景,而非美联储。

要了解为什么会这样,它有助于介绍 均衡实际利率 (在19世纪末和20世纪初瑞典经济学家Knut Wicksell之后,有时称为Wicksellian利率)。均衡利率是实际的利率,它与劳动力和资本资源的充分使用相一致,也许经过一段时间的调整。许多因素都会影响平衡速率,该平衡速率可以并且确实会随着时间而变化。在一个快速增长,充满活力的经济中,我们期望均衡利率很高,在其他条件相同的情况下,反映出较高的资本投资预期回报。在缓慢增长或衰退的经济中,由于投资机会有限且相对无利可图,均衡实际利率可能会很低。政府的支出和税收政策也影响均衡的实际利率:巨额赤字将倾向于提高均衡的实际利率(同样,在其他所有条件相同的情况下),因为政府借贷将储蓄从私人投资中转移出来。

如果美联储希望充分利用资本和劳动力资源(当然,确实如此),那么它的任务就是利用其对市场利率的影响,将这些利率推向与均衡利率一致的水平,或者-更多实际上-它不能直接观察到的对均衡率的最佳估计。如果美联储试图将市场利率持续保持在相对于均衡水平的过高水平,那么经济将会放缓(可能陷入衰退),因为资本投资(以及其他长期购买,如耐用消费品)在这种情况下没有吸引力。美联储设定的借贷成本超过了这些投资的潜在回报。同样,如果美联储将市场利率推低至低于均衡水平的水平,则经济最终将过热,导致通货膨胀,这也是不可持续的,令人不快的情况。最重要的是,经济状况而非美联储最终决定了储户和投资者可获得的实际回报率。美联储影响市场利率,但并非无限制。如果它寻求健康的经济,那么它必须设法将市场利率推向与基本均衡利率一致的水平。

这听起来很像教科书,但是未能理解这一点已经导致对美联储政策的一些混乱评论。当我担任主席时,不止一位立法者指责我和我在美联储政策制定联邦公开市场委员会上的同事们通过保持低利率来“把老年人扔在公共汽车上”(用一位参议员的话)。立法者担心退休者以储蓄为生,而这些储蓄只能获得非常低的回报率。

我也担心那些前辈。但是,如果目标是让退休人员享受持续较高的实际回报,那么美联储过早提高利率将是完全错误的做法。在过去几年疲弱(但正在复苏)的经济中,所有迹象都表明均衡实际利率异常低,可能为负。因此,由美联储策划的过早提高利率可能会在短时间内导致经济放缓,进而导致资本投资回报降低。反过来,经济放缓将迫使美联储屈服,并再次降低市场利率。这几乎不是一个假设的情况:近年来,一些主要的中央银行过早地提高了利率,只是由于经济恶化而被迫退缩并收回了升息。最终,提高储户可获得的回报的最好方法是做美联储实际上所做的事情:保持低利率(接近低均衡率),以便经济可以恢复并更快地达到产生更健康的投资收益的地步。 。

经常听到的类似的困惑批评是,美联储以某种方式将利率保持在“人为地低位”,从而扭曲了金融市场和投资决策。与有时似乎被指称的相反,美联储无法以某种方式撤回并让利率由“市场”决定。美联储的行动决定了货币供应量,从而决定了短期利率;它别无选择,只能设定短期利率 某处 。那应该在哪里呢?我能想到的美联储的最佳策略是将利率设定为与中期经济健康运行相一致的水平,即(今天是较低的)均衡利率。绝对没有人为的!当然,在给定的时间争论均衡利率实际在哪里是合情合理的,这是美联储决策者每次会议都进行的辩论。但这似乎并不是批评的根源。

经济状况,而不是美联储,是实际收益可持续水平的最终决定因素。这有助于解释为什么在整个工业化世界中,不仅在美国,实际利率很低。经济格局的哪些特征是当今低实际利率的最终来源?我将在以后的文章中解决。



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本·伯南克 是布鲁金斯学会经济研究计划的杰出院士。从2006年2月到2014年1月,他担任美联储董事会主席。伯南克博士还担任系统主要货币政策制定机构联邦公开市场委员会主席。

赫钦斯财政与货币政策中心 提供对财政和货币政策问题的独立,无党派分析,以提高这些政策的质量和有效性以及公众对其的理解。

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